La naissance de la biologie dans les civilisations de l’Antiquité

 
 septembre 2007
par  Paul Mazliak

Où, quand et comment les sciences de la vie sont-elles nées ?

Dans une langue claire, évitant tout jargon technique, Paul Mazliak nous conte ici l’aventure des trépanations préhistoriques ; il nous fait découvrir les traités akkadiens de diagnostics et de pronostics vieux de cinq mille ans et conservés sur des tablettes d’argile, les grandes collections médicales indiennes de l’époque védique, l’oeuvre d’Hippocrate et celle d’Aristote, les traités chinois d’acupuncture, ainsi que les nombreux autres textes qui jalonnent la constitution de la pensée médicale tout au long de l’Antiquité.

Ce savoir était tellement abouti qu’après Galien (deuxième siècle de notre ère), il faudra attendre Darwin, Pasteur, Claude Bernard ou Mendel pour que soit élaborée la biologie moderne.

Au sommaire : les temps préhistoriques, la Mésopotamie, l’Egypte antique, l’Inde antique, la Grèce antique, la Chine antique + tableaux chronologiques, cartes, bibliographie, index.

Le mot biologie n’est apparu qu’en 1802 dans la littérature scientifique : en France, sous la plume de Jean-Baptiste Lamarck, dans son traité d’Hydrogéologie, et simultanément en Allemagne, dans l’ouvrage de Gottfried Reinold Treviranus intitulé Biologie ou Philosophie de la nature vivante. Étymologiquement, le mot biologie signifie en grec « discours sur la vie », et les nombreux auteurs, naturalistes, savants et philosophes de l’Antiquité qui ont étudié les êtres vivants ont rédigé d’authentiques « discours sur la vie ». Nous nous permettrons donc, dans cet ouvrage, de les appeler, de façon anachronique, des biologistes et de considérer leurs écrits comme des traités de biologie.

Certains, parmi ces biologistes de l’Antiquité, ont été de grands médecins (Hippocrate, Galien, Caraka, par exemple). Les parties purement médicales de leurs traités ne seront évoquées que très succinctement dans notre livre ; ce sont les connaissances générales, relevant de l’anatomie et de la physiologie humaines ou de l’anatomie comparée, exposées dans les œuvres de ces médecins, que nous avons principalement retenues.


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